Prettig verbaasd kijk ik om me heen, terwijl ik gids Lars op een oranje fiets volg door het stadscentrum van Barcelona. Ik had chaos verwacht en gevaarlijke situaties tussen luid toeterende automobilisten. Fietsen in Zuid-Europa was toch vragen om ongelukken? In Barcelona niet. Lars legt me ― in het Nederlands ― eerst de regels uit. Vervolgens leidt hij me opvallend soepel door een labyrint van smalle steegjes, over pleinen en langs brede palmenboulevards. Tientallen kilometers speciale fietspaden brengen ons naar buitenwijken, parken en strand. Fietsen blijkt een gemakkelijke,…

Een gigantisch beeld van Alexander de Grote op een steigerend paard fungeert sinds kort als blikvanger op het centrale plein van Skopje. De Macedonische koning bestierde een van de grootste rijken in de oudheid, tussen 336 en 323 v.Chr. Ruim twee millennia later staat hij symbool voor de krachtige wortels van een klein volk in verdrukking. Macedonië vierde in september van dit jaar twintig jaar onafhankelijkheid en dat mag de wereld zien. De voormalig Joegoslavische republiek hervindt geleidelijk zijn identiteit, die diep verankerd in de geschiedenis ligt. Na…

We zijn onderweg naar Makgabeng, een zandstenen plateau van twee miljard jaar oud in het noorden van Limpopo. Niemandsland. Terwijl we door de plaats Hlako rijden doemt een rode stofwolk op. Vier jongens besturen behendig een span van ezels, beladen met brandhout. In de plaats Bochum komen van alle kanten mensen bijeen onder een boom; voor een ‘kgoro’. Bij deze ‘community rechtspraak’ beslissen de dorpsoudsten over onderlinge twisten. Anders dan in het zuiden wonen in Limpopo vier inheemse groepen naast elkaar. De Tswana’s, Noord-Sotho’s, Venda’s en Tsonga’s koesteren…

Met honderdduizenden zijn ze continu onderweg. Soms maandenlang. Mannen en vrouwen die huis en haard verlaten om God te zoeken en/of zichzelf te (her)vinden. Pelgrims noemen ze zich. Stap voor stap trekken ze over eeuwenoude paden naar religieuze plaatsen als Santiago de Compostella, Assisi, Rome en Fatima. De routes die ze volgen, ontstonden eeuwen geleden. Toen nog waren het rustige onverharde wegen, maar die tijd is voorbij. Wie per se de historische paden wil blijven volgen, loopt nu kilometers langs drukke asfaltwegen, over industrieterrein en door monotoon landbouwgebied….