Met de camper door zinderend Californië

‘If you are going to San Francisco’ (1967, Scott Mckenzie), ‘California Dreamin’ (1965, Mamas & Papas). In een willekeurige Amerikaanse popsong is men vaak on the road. Op pad naar je liefje, voor business of een nieuwe toekomst. Zo is het altijd geweest; de zoektocht naar vrijheid en fortuin is sinds de eerste kolonisten diepgeworteld in de Amerikaanse identiteit. Je eigen weg volgen, het realiseren van the American dream, het zit in de genen van de Amerikanen. Wie nu door Amerika een rondreis per camper of auto maakt zal onherroepelijk getroffen worden door dezelfde gevoelens van vrijheid en avonturisme.

Pier 39. Je ruikt ze eerder dan dat je ze ziet: de zeeleeuwen op deze pier. Hun blubberige lichamen schitteren in de zon, het geblaf vult de lucht. Net als de geur van rotte vis en uitwerpselen. Een bijzonder fenomeen, zo midden in de miljoenenstad San Francisco. Het is een plek waar dromen zijn ontstaan. Vanuit deze haven vertrokken in 1897 stoomschepen op weg naar de Klondike, in het hoge noorden van Canada, waar goud was ontdekt. Tienduizenden mensen scheepten zich in, hun droom achterna van geluk en fortuin. Vanochtend heb ik mijn blinkende bolide opgehaald waarmee ik mijn geluk en fortuin ga najagen. Ik verlaat ‘Good old’ San Francisco per auto over de Golden Gate Bridge. Raampje open, cd’tje in de speler. In mijn verbeelding zie ik de negentiende-eeuwse stoomschepen vol opgewonden goudzoekers onder mij doorvaren, de horizon tegemoet.

Ik volg Highway 1 noordwaarts langs de Pacific Coast. Hier scheurde in 1989 nog de aarde open langs de San Andreas Fault, de breuklijn tussen twee aardschollen. Na het Point Reyes Peninsula koers ik oostwaarts. Dwars door de zonnige ‘plains’ van de San Joachim Valley naar het ruige hooggebergte van de Sierra Nevada. Namen als Placerville, El Dorado Hills en Diamond Springs verraden dat het hier in het verleden allemaal om goldfever draaide.

san-francisco-seven-sisters

Eigen western

Met de kreet ‘Go west young man’ werden jonge onafhankelijke mannen en vrouwen in de tweede helft van de negentiende eeuw door Uncle Sam verleid tot een trektocht van de oostelijke staten naar het lege westen. In het nieuwe land ten westen van de Rocky Mountains was een grote behoefte aan pioniers en kolonisten, gelukszoekers en visionairen. Dit werd een aansprekende episode in de Amerikaanse geschiedenis, later veelvuldig verfilmd in talloze westerns.

In de High Desert van Californië ten oosten van Yosemite National Park rijd ik mijn eigen western binnen. Een slingerende weg brengt me bij ghost town Bodie. De zon staat al laag en voorziet de houten huizen van een felle gloed. Bollen tumbleweed waaien door de stoffige straatjes en hier en daar klinkt het ongesmeerde gepiep van een deur. Alleen de muziek van Ennio Morricone en de boeventronie van Henry Fonda ontbreken nog.

yosemite-valley

Scenic Byway #12

Ik verlaat het dorpje Escalante, in de binnenlanden van Utah en ga in oostelijke richting over Scenic Byway #12. Dit is echt het Coloradoplateau op z’n best! Eindeloze uitzichten over een golvend zandstenen landschap. Okerkleurige steenlabyrinthen doorsneden door de duizelingwekkend diepe kloof van de Escalante River. In Boulder stop ik bij het Anasazi State Park Museum. Hier zijn de ruïnes te bewonderen van de Fremont en Kayenta Anasazi, die hier duizend jaar geleden leefden in de tijd die de Amerikanen als hun middeleeuwen beschouwen. Het is nog immer een groot mysterie waarom deze volkeren rond 1600 het zuidwesten van de VS plotseling verlieten.

Met dit vraagstuk in mijn hoofd vervolg ik mijn weg over Boulder Mountain. Pas sinds dertig jaar is dit een verharde weg. Op ruim 3300 meter hoogte plaats ik de auto op een pull-out. Het uitzicht over Capitol Reef National Park is hallucinerend. Een bordje zegt me dat je hier 400 km ver kunt kijken. In de diepte zie ik de Waterpocket Fold, een 160 km lange vouw in de aardkorst als een buitenaards litteken. Een soort vertevrees overvalt me. Zo moet het ongeveer voelen om een adelaar te zijn.

Haaientanden en agaten

Een bezoek aan de Rockshop in het plaatsje Moab is een reis door honderden miljoenen jaren aardgeschiedenis. Hier liggen schedels van holenberen en botten van dinosauriërs, laden vol haaientanden en vitrines gevuld met de prachtigste stenen: de woestijnen van Utah zijn een onuitputtelijke vindplaats van fossielen en mineralen. De eigenaren Sonny en Lin, beide ook redelijk gefossiliseerd, geven me een paar goede tips voor rockhounding.

Met deze tips in gedachten stop ik enige uren later ergens in the middle of nowhere, de badlands van de San Rafael Swell. Na het wegvallen van het motorgeluid van de auto is het stil, muisstil. Ik vervolg mijn weg te voet en zorg dat ik de positie van de auto in de gaten houd, want verdwalen is funest. Ik verbaas me over de prachtigste bloemen hier in de woestijn: de gele kopjes van de desert poppy, de paarse pricklypear cactus en de stekelige struiken van creosote bush. Na een half uurtje jutten wordt de hitte ondraaglijk. Met een handvol agaten, haaientanden en fossiele schelpjes duik ik mijn trouwe auto in en rijd de frisse lucht tegemoet.

auto-rondreis-utah

Bakermat van de autorondreis

In tegenstelling tot in Europa zijn in het westen van Amerika meestal eerst de wegen aangelegd. Vervolgens vestigden de dorpen en dienstverlening er zich. Waar de pioniers de basis legden voor de avontuurlijke geest om te zwerven door een eindeloos land, gaf de komst van de auto in de twintigste eeuw eenieder de kans dit gevoel te bemachtigen. Het lijkt wel of iedereen in Amerika onderweg is. Hierdoor is het land ten volle ingesteld op reizigers, met een keur aan overnachtingsmogelijkheden, pleisterplaatsen en een vriendelijke open-minded bevolking. Het ‘how are you?’ wordt meestal direct opgevolgd door een ’where are you from?’. Geen uitnodiging voor een diepzinnig gesprek maar welgemeende interesse in de vakantieganger on the road. Reizen door Amerika is prachtig en boeiend, zorgeloos en comfortabel.

zion-np-virgin-river

Dit artikel is geschreven door Frank Maas.

Ontdek deze reis:
Utah en Californië, van de oceaan naar de woestijn. Een 18-daagse rondreis door Amerika met huurauto langs lodges en hotels. Vanaf € 1666.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *