Sri Lanka: Parel van de Indische Oceaan

Omhoog, omlaag en van links naar rechts. Slingerend op de banken van onze jeep hobbelen we over een gatenkaasweg door eeuwig groen bos. Ik voel een opgewonden spanning. Elk moment kan ons blikveld zich openen voor een unieke wildervaring: de grootste bijeenkomst van Aziatische olifanten ter wereld. Kuddes van wel honderd wilde olifanten verzamelen zich in augustus op de graslanden van het Minneriya National Park.

Zodra onze chauffeur de vlakte oprijdt, doemen direct twee grote groepen voor ons op. Grazend langs de oevers van het Minneriya-meer. Uiteindelijk kunnen we de imposante dieren tot op vijftig meter naderen. Een uur lang kijken we ademloos toe hoe de olifanten zich gulzig vol eten en zich langzaam richting het water verplaatsen voor een avondbad.

Nationale parken

Geen enkel ander dier is zo verbonden met Sri Lanka als de Aziatische olifant. Al duizenden jaren lang worden de ruwhuiden gebruikt als werkdier, in veldslagen en bij religieuze festivals. Rajah, de meest bekende en geadoreerde olifant van het land, droeg tot zijn dood in 1998 ieder jaar de ‘tandrelikwie’ van de Boeddha op zijn rug tijdens de processie van het Perahera Festival in Kandy. Op zijn sterfbed omringden biddende monniken het geliefde dier en na zijn dood was er een dag van nationale rouw. Zijn lichaam werd gebalsemd en in een museum geplaatst naast de Dalida Maligawa, oftewel de ‘Tempel van de Tand’, in Kandy.

Toch gaat er niets boven het zien van deze machtige beesten in de vrije natuur. Met SNP Natuurreizen naar Sri Lanka betekent – behalve bij de individuele fietsreizen – continu begeleiding door een persoonlijke, ervaren gids/chauffeur. Vanzelfsprekend biedt elke SNP-reis veel aandacht voor de natuurlijke rijkdom op het eiland. De keuze en variatie in nationale parken is groot. Naast Minneriya National Park kun je ook naar Yala, Uda Walewa, Sinharaja, Horton Plains en Wilpattu. Sommige parken vormen een vast onderdeel van de reis, andere kies je eventueel als ‘bouwsteen’. Sri Lanka heeft zelfs een eigen ‘big five’: Aziatische olifant, luipaard, lippenbeer, blauwe vinvis en potvis. De laatstgenoemde oceaanreuzen komen in de winter naar de zuidkust om te baren en paren in het warme water.

olifanten-sri-lanka

Maanviering in Anuradhapura

Naast al het natuurschoon heeft Sri Lanka ook op cultureel gebied veel te bieden. Vanuit India arriveerde het boeddhisme hier al in 300 voor Christus en tot op de dag van vandaag is deze religie allesbepalend in het leven van de Sri Lankanen. Het eiland is bezaaid met tempels en kloosters. In Anuradhapura woon ik de poya (maanviering) van Ruvanvelisaya Dagoba bij. Duizenden in het wit geklede mensen komen hier elke volle maan naar de grote witte stoepa (tempel) om offergaven aan te bieden en te bidden.

Naast de stoepa staat de Sri Maha Bodhi-boom, samen met de Tempel van de Tand in Kandy de heiligste plek van het land. Deze ficus groeide uit een stekje van de originele Bodhi-boom uit Bodhgaya in Noord-India, waaronder Boeddha meer dan 2500 jaar geleden de verlichting bereikte. Om de boom is het een drukte van jewelste. Ik zoek een stil plekje en laat alles even op me inwerken. De devotie van de pelgrims is duidelijk voelbaar. Het licht van de volle maan verlicht de tempels en geeft het geheel een mystieke aanblik.

tempel-sri-lanka

Treinreis

Veel later dan de leer van de Boeddha – in de zeventiende eeuw – arriveerden de Nederlanders met hun VOC. De metershoge muren van het Hollandse fort in het kuststadje Galle staan nog steeds fier overeind. Dit fort doorstond zelfs de verwoestende tsunami op 26 december 2004. Op de muren van het oude fort – waar nog steeds de VOC-kanonnen staan – genieten lokale bewoners nu van de zonsondergang en poseren toeristen naast de vuurtoren.

De Engelsen namen het koloniale stokje in de achttiende eeuw over en pas in 1948 werd Sri Lanka weer onafhankelijk. De belangrijkste Britse erfenis is het spoorwegennetwerk, cricket en de introductie van de theestruik. De treinreis van Kandy naar Nanu Oya voert door canyons, langs watervallen en door eindeloze theeplantages. Sri Lanka is de op twee na grootste theeproducent in de wereld. Evenveel indruk als het landschap maken mijn medepassagiers in de overvolle trein. Ze bieden me thee en koekjes aan en maken graag een praatje. Even voel ik me helemaal ondergedompeld in de Sri Lankese cultuur.

theeplantages-sri-lanka

Luipaarden in Yala

Na de verkoeling van het centrale hoogland, zak ik af naar de zuidkust van het eiland. In het Yala National Park ga ik op safari naar onder meer lippenberen, krokodillen, jackhalzen, reuzeneekhoorns, apen en honderden vogelsoorten, waaronder de paradijsvliegenvanger, kleine groene bijeneter en de rifgriel. Met wat geluk spot je hier ook een luipaard. Het mooiste natuurpark van Sri Lanka is een waar wildparadijs. De populariteit van Yala trekt veel toeristen, maar net op het moment dat we enkele andere jeeps achter ons laten, heb ik geluk. Vanaf een roodkleurige rots, vlak naast de weg, kijkt een jonge mannetjesluipaard me recht aan. Het late middaglicht kleurt alles oranje. Een verbluffend mooi tafereel. Na een halve minuut staat de gracieuze kat op en loopt op zijn dooie gemak richting de bosrand. Met gemiddeld één luipaard per vierkante kilometer is Yala de beste plek ter wereld om deze schitterende dieren te zien.

Midden in Yala heeft de lokale partner van SNP op een unieke plek een safarikamp gebouwd: Mahoora Camp. De medewerkers doen er alles aan om onder de eenvoudige omstandigheden comfort te bieden. Ze serveren de lunch aan een tafeltje langs de rivier. In een tijdsbestek van voorgerecht tot dessert zie ik tien wilde zwijnen, vier spotted deer en een water monitor hagedis, pal naast het kamp. Als toetje loert een brutale makaak op nog geen twee meter afstand naar mijn jackfruit curry.

luipaard-sri-lanka

Leeuwenrots

Sri Lanka is in alle opzichten een interessante vakantiebestemming. Het eiland biedt naast natuurschoon, hoge biodiversiteit en een rijke historie met veel cultureel erfgoed, ook prachtige tropische stranden, een prettig klimaat, een heerlijke keuken en een zachtaardige bevolking. Na de beëindiging van het slepende conflict met de Tamil Tijgers in 2009, richtte de bevolking van Sri Lanka al haar pijlen op de toekomst. Ik voel me dan ook overal meer dan welkom.

Een van de hoogtepunten van elke reis naar Sri Lanka is de leeuwenrots van Sigiriya. Boven op deze imposante brok steen stond in de vijfde eeuw het paleis van koning Kasyapa. Daarvoor woonden er monniken; zij wisten eeuwenlang de stilte en afgelegenheid van de plek op waarde te schatten. Het beeld, dat boven op dit schijnbaar onbereikbare, tweehonderd meter hoge rotsblok mensen hebben gewoond, maakt diepe indruk. De pittige klim naar boven voert over een ijzeren trap met 1860 treden die aan de bijna loodrechte granietwand bevestigd is. Hoe ze hier duizend jaar geleden zo’n trap, het paleis en een immense stenen leeuw hebben gebouwd, is mij een raadsel. Vanaf de top zie je pas hoe mooi het landschap is. Een uitgestrekt panorama van jungle, meren en graslanden strekt zich onder mijn voeten uit. De zon zakt langzaam. Wat een prachtige plek! Wat een prachtig land! Sri Lanka is met recht de parel van de Indische Oceaan.

leeuwenrots-sri-lanka

Dit artikel is geschreven door Bas Naus.

Ontdek deze reis:

Volkskrant lezersreis naar de parel van de Indische Oceaan. Een 16-daagse groepsrondreis door het onbekende noorden van Sri Lanka langs hotels en safaritenten. Vanaf € 1870.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *